Predicciones 2017: La AFC Norte

Escrito por Orson Ge
julio 20, 2017

Los Pittsburgh Steelers ganaron con contundencia la AFC Norte en la temporada NFL 2016. ¿Serán capaces de revalidar el título o habrá nuevo rey divisional?

Tabla de posiciones 2016

Pittsburgh             11-5

Baltimore              8-8

Cincinnati             6-9-1

Cleveland              1-15

Si bien la AFC Norte mantiene su reputación como una de las divisiones más rudas en la liga, en 2016 pasó la estafeta de más competida a la Oeste de la misma conferencia. Con la mayoría de sus equipos en franca etapa de reconstrucción, quien ganará la división será aquel que mejor se adapte a las condiciones hostiles y aproveche sus talentos de primer y segundo año.

Pittsburgh apunta a defender el título de la división, especialmente después de atestiguar la consolidación de jugadores a la defensiva como el LB Ryan Shazier, el OLB Bud Dupree y el CB Ross Cockrell en su mejor imitación de la “cortina de acero” que aún incluye al OLB James Harrison. Para Baltimore, la llegada de WR Jeremy Maclin sin duda representará una gran adición, pero tras el bajo rendimiento que ha mostrado el QB Joe Flacco después de su victoria en el SB XLVII deja más dudas que respuestas. Las mejores épocas defensivas de los alados quedaron atrás desde la partida del LB Ray Lewis, cuya figura todavía se extraña detrás de la línea frontal. Caso muy parecido es el de Cincinnati, que tras una temporada para el olvido en 2016 llegará a la nueva temporada con talento y potencial muy interesante a la ofensiva y con una defensiva que en el papel se encuentra en un punto de madurez. Los números de Cleveland parecerían ser evidencia de un retroceso, ya que a la llegada del HC Hue Jackson sólo consiguió una victoria en la temporada. Sin embargo, la suerte jugó un papel importante en el resultado del año pasado porque lesiones y fallas en momentos clave fueron factores que marginaron a los Browns. Los jugadores creen en el sistema de Jackson y los pronósticos a mediano plazo parecen positivos para esta castigada franquicia.

 

Pittsburgh Steelers

Fortalezas: La ofensiva acerera sigue siendo de pánico para cualquier rival. Basta un momento de distracción en cualquiera rincón del terreno de juego para que el QB “Big Ben” Roethlisberger, el RB LeVeon Bell o el WR Antonio Brown conviertan 6 puntos. La línea ofensiva que por momentos parece intratable comandada por Alejandro Villanueva, David de Castro, Maurkice Pouncey, Marcus Gilbert y Ramon Foster es capaz de comprarle varios segundos al mariscal para trayectorias largas.

La defensiva negro y oro está lejos de emular a la tradición arrolladora de otras épocas, pero el ascenso de jugadores con nombres que comienzan a repetirse cada vez más frecuentemente como LB Ryan Shazier y los CBs Ross Cockrell y Artie Burns. A ellos se suman el OLB T.J. Watt (1R, Winsconsin) – quien tiene pies muy veloces aunque no es muy fuerte a la hora de acelerar hacia el pase rival – y el CB Cameron Sutton (3R, Tennessee) que estuvo sentado la mayor parte de su último año logró un 2015 espectacular. Podemos esperar partidos sólidos de esta escuadra.

Debilidades: Sin duda la pérdida del LB Lawrence Timmons, líder tacleador de la temporada anterior,  restará poder a un equipo de apoyadores que fue sólido y se entendía prácticamente sin hablar. Habrá que estar muy al pendiente al perímetro que tiene carencias, sobre todo cuando Burns está de un lado o en cobertura personal y el resto del sector profundo pierde balance. 2017 será el año del regreso del WR Martavis Bryant, quien fue suspendido toda la campaña pasada por uso de sustancias prohibidas. El mismo mal ha aquejado al RB LeVeon Bell, un corredor estrella que jugará bajo la etiqueta de jugador franquicia este año.

Comenzarán la temporada visitando a Cleveland el domingo 10 de septiembre en un juego que en el papel no debe ser problema.

Cincinnati Bengals

Fortalezas: 2017 fue un año complicado para los felinos, quienes después de las salidas del entonces OC Hue Jackson y sus WRs 2 y 3, Marvin Jones y Mohammed Sanu, lucieron perdidos. Su productividad ofensiva bajó dramáticamente, la excepción siendo el WR A.J. Green que se quedó a sólo 36 yardas de igualar a Randy Moss como los únicos receptores con más de 1000 yardas aéreas en sus primeras cinco temporadas. Sin embargo, la ofensiva da señales de vida  en el segundo año bajo el sistema del OC Ken Zampese y con la llegada de los novatos: el WR John Ross (1R, Washington) – quien venció el récord de velocidad del Scouting Combine hace unas semanas – y el RB Joe Mixon (2R, Oklahoma) que posee una explosividad envidiable y manos muy seguras que lo harán versátil. Mixon tendrá que cuidar la disciplina pues en su historia universitaria figura el ataque a una compañera de a la que golpeó de manera artera en un restaurante tras dimes y diretes. Pese a ello tiene todo para ganar la titularidad a los RBs Jeremy Hill y Giovanni Bernard, jugadores que no tuvieron buenas temporadas.

Los Bengals pueden ser un equipo especial si complementan las piezas anteriores con un TE Tyler Eifert sano, similar al que tuvieron en 2015 antes de su lesión. También cuentan con el WR de segundo año, Cody Core, que ha destacado en pretemporada, así como el QB Andy Dalton que sorpresivamente tuvo el mejor rating del 2016 en rutas profundas y “post”.

En defensa, el DT Geno Atkins y DE Carlos Dunlap se combinaron durante el 2016 para 17 capturas; éste último estuvo a punto de alcanzar el récord de pases bateados en una sola temporada. Sin lugar a dudas este dominante dúo del lado izquierdo no es reconocido pero si temido por las líneas ofensivas.

Debilidades: Si algo preocupa más que la novel línea ofensiva es la disciplina. Si el equipo entero se compromete a dejar atrás errores del pasado que han significado dolorosas derrotas, los de Cincy podrán aspirar a más victorias que en el 2016.

La mayor duda está en la unidad que protegerá al mariscal Andy Dalton, pues perdió a los elementos más valiosos con que contaba en las figuras del LT Andrew Withworth y el RG Kevin Zeitler. Pedir al joven T Cedric Ogbuehi y al T Jake Fisher que los suplan al mismo nivel se antoja complicado.

 

Baltimore Ravens

Fortalezas: Es raro decir una de las mejores cualidades de un equipo son sus equipos especiales, pero el valor del K Justin Tucker y el P Sam Koch es innegable. Esto no demerita la participación del WR Mike Wallace, aunque las pérdidas del TE Dennis Pitta y el recién retirado WR Steve Smith serán difíciles de suplir. Entre los tres acumularon más de 2,500 yardas por aire, una cifra que no esconde la clara regresión de Joe Flacco desde hace varios años a la fecha.

En la defensiva, LB Zack Orr tuvo un 2016 bestial junto al LB C.J. Mosley (147 tacleadas). Se complementaron con los profundos, FS Lardarius Webb y el SS Eric Weddle, que dieron seguridad al perímetro alado y sumaron a la causa otros 107 derribos. Orr ya es agente libre tras ser cortado por una enfermedad congénita, aunque se especula que regresará a la NFL dentro de poco.

La defensa es más vulnerable por las bandas. Al OLB Terrell Suggs ya se le notan los años con su producción a la baja.  El OLB Za’Darius Smith no ha logrado cerrar carriles al rival. Es por esto que los Ravens firmaron al novato CB Marlon Humphrey (1R, Alabama), quien tiene una envidiable velocidad y una excelente cobertura en la zona defensa personal. También seleccionaron al OLB Tyus Bowser (2R, Houston) para darle más rango y velocidad a la línea defensiva.

Debilidades: Si bien los números que arrojó la defensiva fueron buenos – siendo la quinta mejor contra la carrera y la séptima en yardas totales permitidas – los duelos fueron de pocos puntos para propios y extraño. Baltimore luce como un equipo equilibrado salvo en  puestos claves como DE, CB y sin un RB que genere peso a la ofensiva (¿Terrance West, Kenneth Dixon, un último aire de Danny Woodhead?) y reduzca la carga ofensiva de Joe Flacco. Éste último entra a su décima temporada. Faltan piezas al ataque, pero la llegada del WR Jeremy Maclin buscará cubrir la ausencia de Steve Smith.

 

Cleveland Browns

Fortalezas: Poco se puede decir de un equipo que finalizó la temporada 1-15 y sotanero en la AFC Norte, pero este equipo tiene actitud. Creen en el proyecto del HC Hue Jackson, aunque las lesiones y la juventud fueron mucho lastre en el 2016. El RB Isaiah Crowell es sin duda el mejor elemento ofensivo tras conseguir 1,000 yarads terrestres y 7 anotaciones detrás de una línea ofensiva porosa (y ahora muy reforzada). Por aire superó las 300 yardas.

En la defensiva no debemos pasar por alto este nombre: DE Emmanuel Ogbah, jugador que en su temporada de novato consiguió 5.5 capturas de QB. El regreso del CB Joe Haden imprimirá calidad a una escuadra que la necesita desesperadamente. Las llegadas del DE Myles Garrett (1ra selección global, Texas A&M) y del S Jabrill Peppers buscan agregar potencia y velocidad a una defensiva que pasó mucho tiempo desatendida. También intriga la llegada del atlético TE David Njoku de los Miami Hurricanes en 1ra ronda.

Debilidades: Un equipo como este siempre tendrá muchas líneas que reforzar. No osbtante, la consigna número 1 es encontrar un mariscal de campo titular. La apuesta no le salió a Hue Jackson cuando contrató al QB Robert Griffin III. Todo apunta a que será el QB de segundo año Cody Kessler quien tome los controles de Cleveland a la ofensiva, aunque Cleveland seleccionó al QB DeShone Kizer de Notre Dame para hacerle competencia.

El TE Gary Barnidge, uno de los jugadores más confiables en su posición de toda la NFL, fue cortado durante el NFL Draft. Faltan LBs de confianza, ya que la actuación decente del ILB Christian Kirksey no encontrará pareja de baile a la altura. Será el LB Demario Davis quien deba entrar al quite.

Existen las piezas para dar saltos importante en el registro de victorias y derrotas. Pese a ello, faltan años para que los Browns sean serios contendientes en su división.

 

Predicción

Pittsburgh 10-6 (z) (gana la AFC Norte, juega en ronda de comodines)

Cincinnati 8-8

Baltimore 7-9

Cleveland 4-12

Orson Ge

Escrito por Orson Ge

Colaborador de Playmakers Radio sobre la AFC Norte. No encontrarán aficionado más dedicado a los Cincinnati Bengals. También escribe en su blog Emparrillado.mx

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